Around The Table

A brief look at the mediterranean diet

The Mediterranean diet is often represented in pyramid format. At the apex sit sweets and red meat – two things that, according to the diet, you should eat the least amount of. The diet suggests substituting butter for olive oil, eating more fish and poultry, and indulging in mostly whole grains. Ingredients such as fruits, vegetables, beans and lentils are also central to the diet, with water and wine (in moderation) being the encouraged drinks.

Filomena Vernace-Inserra, a Registered Dietitian in the GTA, also touts the benefits of the much-talked about Mediterranean Diet. “It’s one of the main types of diets that still has a stronghold with health benefits and has recently been put at the forefront for us to recommend,” she said. Historically, it was a way of eating that, for many Italians, was born out of poverty or necessity and has now become a lifestyle for North Americans to aspire to. 

“Things were different back then,” says Tony Iannarilli, who immigrated to Canada in the early 1960s and who still keeps a garden, just like he did in Italy. “We didn’t have the food we have now. We didn’t have anything!” Samantha Testolina, a third generation Italian-Canadian financial advisor from Montreal, weighs in on the situation saying, “The Italian-Canadian diet, from my experience, tries to maintain Italian traditions while integrating the convenience of the North American diet.”

Eating right in a fast-paced world

Vernace-Inserra admits, though, that the pull of convenience and the demands of a busy schedule often have Italian-Canadians reaching for the quickest, not necessarily the healthiest or most authentic Italian meal. As a health professional, she tries to “motivate people to get back to the basics of cooking,” and also to spend more time sitting at the table talking – a regular practice in most Italian families, which has numerous benefits outside of the nutritional value of the food consumed. The same holds true in Fina Scroppo’s new cookbook, The Healthy Italian. The book’s title may raise some eyebrows, especially within the Italian-Canadian community. Isn’t Italian food always healthy?

Many Italian-Canadians would agree, citing the jars of wholesome preserves, sugos and bottles of olive oil that line the shelves of numerous Italian-Canadian cantinas as examples.

Iannarilli is confident about the health benefits of his own homemade foods when compared to store-bought products. “It’s 100 percent healthier. There’s no preservatives,” he says.

Scroppo is of a similar mind. “At its foundation, Italian cooking is definitely a healthy cuisine […] The problem and issue is that we’ve taken that diet and layered it with stuff that’s not so good for us,” she says. Things like commercialized cheese-laden pizza, cream-based sauces, as well as overcooked pasta and vegetables come to mind. “Al dente seems to have lost its way!” she complains. Not to mention canned spaghetti. Amanda Lombardi, a second-generation Italian-Canadian teacher from Toronto, notices the same problem. “People in North America stereotype. It’s [Italian food] just all meat and cheese, […] but there’s a lot more to it, especially if you go to Italy and see what they eat there. They don’t eat meat and cheese in excess. The excess comes from being here.”

Elvio Galasso, professor of the popular Cucina Italiana program at Montreal’s Institut de tourisme et d’hôtellerie du Québec says that even among chefs the push towards health-conscious Italian cooking is on the rise. “The health factor is a very important issue. That’s the way cooking is going towards,” he explains. In his classes, Galasso also says he tries to “make a link with Italy and show how the dishes have been transformed, […] how they’ve been adapted to the products we have locally.”

Even that necessity, however, is changing. “Before it was harder to find the ingredients for Italian food. But now, you find everything all over,” says Iannarilli. Not to mention the rise in the number of Italian restaurants, cookbooks and cooking shows in Canada over the past few decades.

A healthy lifestyle is more than just eating right

Along with the need for a healthy, balanced diet comes the need for exercise – something that is becoming increasingly more difficult to work into our busy schedules. According to Marianna Gagliardi, who has worked as a personal trainer in Toronto, Italian-Canadians are doing a decent job of staying active, usually by taking to the gym to get their exercise.

Gagliardi, who has also lived in Rome, notes the difference in the exercise habits between the two countries, citing that Italians are more apt to incorporate physical activity into their daily lives, whether it be a passeggiata after dinner or walking to work in the morning. “It was rare to see Italians jogging or riding their bikes in the centre of Rome,” she notes, “as opposed to Montreal and Toronto where Canadians brave the cold weather and traffic conditions in order to exercise.”

The future of Italian food within the Italian-Canadian community

“Food has always played a central role in my family […] Ultimately, eating is what we do best and we’re definitely proud to show it,” Testolina says. “What I think is unfortunate,” she adds, “is that many of the younger Italian generations have no interest in continuing certain traditions, for example, making homemade sausage and cheese.” Lombardi’s experience growing up in Toronto was similar. “It was always an important thing to have dinner together […] I inherited this desire to feed people,” she laughs. But when it comes to carrying on the traditions of sauce making and preserving, Lombardi is unsure if she’ll continue. “As much as we’d like to do that stuff all the time, I don’t know that it’s plausible.”

Although some may be worried about the future of Italian-Canadian food traditions, Gatto-White remains positive. “Food will always be important in maintaining and creating familial and social bonds for Italian-Canadians; I don’t think that will change. It’s in our DNA!”

* Stefanie Terrana is a fitness competitor living in Vaughan, Ontario. Photography by Gregory Varano Makeup by Desi Varano Food products courtesy of Lady York Foods, Toronto  

Italiano p.2, Français p.3

Intorno alla tavola La dieta italo-canadese

Sarah Mastroianni

Affermare che il cibo sia importante nella cultura italiana è un eufemismo. Secondo Loretta Gatto-White, coautrice dell’antologia Italian Canadians At Table: A Narrative Feast in Five Courses: “preparare e condividere il cibo è fondamentale per le nostre vite culturali”. Senza dubbio la nostra cultura s’incentra sulla tavola. La maggior parte delle persone, tuttavia, sarebbe d’accordo nell’affermare che ciò che mangiano gli italo-canadesi oggi non corrisponde necessariamente a quanto avviene nel vecchio continente. Qualcosa si è perso per strada?

La dieta mediterranea

A seguito delle abitudini alimentari e degli ingredienti usati nei paesi prospicienti il mar Mediterraneo, la dieta mediterranea viene spesso rappresentata con una piramide. All’apice si trovano dolci e carni rosse – due elementi che secondo la dieta, si dovrebbero consumare in piccole quantità. La dieta suggerisce di sostituire l’olio d’oliva al burro, di mangiare più pesce e carni bianche, e concedersi prevalentemente prodotti integrali. Alimenti quali frutta, verdura, fagioli e lenticchie sono inoltre essenziali nella dieta, con acqua e vino (bevuto con moderazione) suggeriti quali bevande.

Anche Filomena Vernace-Inserra, nutrizionista specializzata della GTA, promuove i benefici della tanto discussa dieta mediterranea. “È una tra le principali diete ad essere ancora un caposaldo per i benefici sulla salute ed è stata recentemente messa in prima linea tra le cose da raccomandare”, dice. Era, per molti italiani, un modo di nutrirsi nato dalla povertà o dal bisogno; ora è diventato stile di vita al quale molti nordamericani dovrebbero ambire.

“Le cose erano diverse all’epoca”, afferma Tony Iannarilli, emigrato in Canada all’inizio degli anni ’60 e che, ancora oggi, coltiva il suo orto come faceva in Italia. “Non avevamo il cibo che abbiamo oggi. Non avevamo niente!”

Samantha Testolina, italo-canadese di terza generazione e consulente finanziario di Montréal, interviene sull’argomento sostenendo: “La dieta italo-canadese, per esperienza personale, cerca di mantenere le tradizioni italiane integrando le comodità della dieta nordamericana.”

Mangiare bene in un mondo che va di fretta

Vernace-Inserra ammette tuttavia che l’attrazione verso la comodità e gli orari pressanti vedono spesso gli italo-canadesi optare per un più rapido, non necessariamente più sano e verace, pasto all’italiana. In qualità di specialista della salute, cerca di “spronare le persone al ritorno a una cucina di base”, ed anche a trascorrere più tempo seduti a tavola a chacchierare – una pratica abituale in molte famiglie italiane che offre numerosi benefici, al di là del valore nutrizionale del cibo consumato.

Lo stesso vale per Fina Scroppo nel suo nuovo libro di cucina The Healthy Italian. Il titolo del suo libro, tuttavia, potrebbe far alzare qualche sopracciglio soprattutto all’interno della comunità italo-canadese. Non sempre il cibo italiano è salutare? Molti italo-canadesi concorderebbero nel citare quali esempi i barattoli di conserve genuine, di sugo e le bottiglie di olio d’oliva allineate sugli scaffali di molte cantine italo-canadesi.

Iannarilli si fida delle qualità benefiche dei suoi alimenti fatti in casa se paragonati ai prodotti acquistati in negozio. “Sono al 100% più sani. Non ci sono conservanti,” ha dice.         

Di opinione simile è Scroppo. “Di base, la cucina italiana è sicuramente una cucina sana […] Il problema e il punto è che abbiamo preso quella dieta e l’abbiamo diversificata con ingredienti che non ci fanno bene,” afferma. Mi vengono in mente cose come la pizza in commercio ad alto contenuto di formaggio, le salsette a base di panna, così come la pasta e le verdure scotte. Sembra che il concetto di “al dente” si sia perso per strada!” reclama. Per non parlare degli spaghetti in scatola.

Amanda Lombardi, italo-canadese di seconda generazione e insegnante di Toronto, nota lo stesso problema. “La gente in nordamerica tende a stereotipare. È solo [il cibo italiano] carne e pesce, […] ma c’è molto di più, soprattutto se vai in Italia e vedi cosa mangiano lì. Non consumano carne e formaggio in eccesso. L’eccesso nasce dall’essere qui.” Elvio Galasso, professore del famoso programma di Cucina Italiana presso l’Institut de Tourisme et d’Hôtellerie du Québec di Montreal, afferma che anche tra gli chef è in crescita la tendenza verso una cucina italiana più consapevole. “Il fattore salute è una questione molto importante. È quella la direzione verso la quale la cucina si sta dirigendo,” spiega.

Nelle sue lezioni, aggiunge Galasso, prova sempre a “creare una connessione con l’Italia per mostrare come i piatti si trasformino, […] come si adattino ai nostri prodotti locali.”

Anche questa esigenza, tuttavia, sta cambiando. “Prima era più difficile trovare gli ingredienti per piatti italiani. Adesso invece, si trova tutto ovunque”, dice Iannarilli. Per non parlare dell’aumento del numero dei ristoranti italiani, libri e programmi di cucina in Canada negli ultimi decenni.

Una dieta sana va al di là del mangiare bene

Assieme al bisogno di una dieta più sana ed equilibrata, c’è quello dell’attività fisica –cosa sempre più difficile da inserire nei nostri calendari fitti d’impegni. Secondo Marianna Gagliardi, che lavora come personal trainer a Toronto, gli italocanadesi stanno facendo un buon lavoro nel cercare di rimanere attivi, di solito andando in palestra per allenarsi.

Gagliardi, che ha anche vissuto a Roma, sottolinea la differenza nelle abitudini sportive tra i due paesi, facendo riferimento al fatto che gli italiani sono più propensi a integrare l’attività fisica nella vita quotidiana, che sia passeggiando dopo cena o camminando per andare al lavoro al mattino. “Era piuttosto raro vedere italiani fare jogging o andare in bicicletta al mattino nel centro di Roma,” sottolinea, “di contro a Montreal e Toronto dove i canadesi sfidano freddo e traffico per poter fare moto.”

Il futuro della cucina italiana all’interno della comunità italo-canadese

“Il cibo ha sempre giocato un ruolo importante nella mia famiglia […] In sostanza, mangiare è ciò che facciamo meglio e ciò che siamo decisamente fieri di mostrare,” dice Testolina. “Ciò che mi sembra un peccato”, aggiunge, “è che molti giovani delle nuove generazioni di italiani non abbiano alcun interesse a portare avanti certe tradizioni facendo, per esempio, la salsiccia e il formaggio in casa”.

L’esperienza di Lombardi nel crescere a Toronto è stata simile. “Era sempre importante cenare assieme […] Ho ereditato il desiderio di sfamare le persone,” sorride. Ma quando si tratta di portare avanti la tradizione di fare e conservare la salsa, Lombardi non è sicura di continuare a farlo. “Per quanto ci piacerebbe dedicarci a quelle cose tutto il tempo, non sono certa sia fattibile.”

Sebbene alcuni siano preoccupati per il futuro delle tradizioni culinarie italocanadesi, Gatto-White si dice ottimista. “Per gli italo-canadesi, il cibo sarà sempre importante per mantenere e creare legami sociali e familiari; non credo ciò cambierà. È nel nostro DNA!”

(Traduzione Claudia Prestigiacomo)

 English p.1, Français p.3

Autour de la table La diète italo-canadienne

Par Sarah Mastroianni

Dire que la nourriture occupe une place importante dans la culture italienne est un euphémisme. Selon Loretta Gatto- White, co-éditrice du recueil Italian Canadians At Table : A Narrative Feast in Five Course, la culture italienne orbite autour de la table. Plusieurs admettrons, toutefois, que la façon de manger des Italo-Canadiens ne coïncide plus exactement à ce que l’on rencontre dans le Vieux Continent. Avons-nous perdu quelque chose en chemin ?

Bref coup d’oeil sur la diète méditerranéenne

Basée sur le style d’alimentation et le type d’ingrédients utilisés dans les pays du bassin méditerranéen, la diète méditerranéenne est souvent représentée sous forme de pyramide. Au sommet siègent les sucreries et la viande rouge, deux catégories d’ingrédients qui selon la dite diète devraient être consommés avec modération. Elle suggère de substituer l’huile d’olive au beurre, de manger davantage de poisson et de volaille et de se rabattre sur des produits à base de grains entiers. Les fruits et légumes ainsi que les légumineuses y occupent aussi une place de choix, accompagnés d’une consommation modérée de vin et d’eau en abondance.

Filomena Vernace-Inserra, une nutritionniste professionnelle de Toronto, promeut avec enthousiasme les bénéfices de la fameuse diète. « C’est l’une des principales diètes qu’on n’hésite pas à recommander », affirme-t-elle. Historiquement pour les Italiens, elle évoque un mode d’alimentation créé par la nécessité et la pauvreté, mais qui aujourd’hui s’affiche comme un mode de vie à adopter pour plusieurs Nord-Américains. « Les choses étaient bien différentes à l’époque », explique Tony Iannarilli, qui a immigré au Canada au début des années 1960s et qui continue de cultiver son potager tout comme il avait l’habitude de le faire en Italie. « Nous n’avions pas autant de nourriture qu’aujourd’hui. Nous n’avions pratiquement rien ! »

Pour Samantha Testolina, une jeune conseillère financière italo-canadienne de troisième génération de Montréal, « la diète italo-canadienne cherche à conserver les traditions italiennes tout en les intégrant aux avantages de la diète nord-américaine ».

Bien manger dans le monde rapide actuel

Vernace-Inserra admet toutefois que l’attrait de la commodité et la pression qu’exercent nos horaires chargés poussent souvent les Italo-Canadiens à opter pour la solution la plus rapide au détriment d’un repas authentiquement italien, souvent plus santé. Comme professionnelle de la santé, Vernace-Inserra tente de « motiver les gens à revenir aux sources en cuisine, » mais aussi à passer plus de temps autour de la table à discuter, une pratique commune dans bien des familles italiennes et dont la portée dépasse de loin les simples valeurs nutritionnelles.

Même son de cloche dans le récent livre de cuisine The Healthy Italian, de l’auteure Fina Scroppo dont le titre pourrait en faire sourciller plus d’un, spécialement au sein de la communauté italo-canadienne. La nourriture italienne n’est-elle pas santé de facto ?

Il en va évidemment de soi pour plusieurs Italo-Canadiens qui font leurs propres conserves et sauce tomates et dont la chambre froide est remplie de flacons d’huile d’olive. Iannarilli se dit convaincu de la supériorité de ses produits sur la santé face aux produits transformés rencontrés au supermarché. « Ils sont 100% plus santé. Ils ne contiennent aucun agent de conservation », affirme-t-il.

Scroppo abonde dans le même sens. « À la base, la cuisine italienne est définitivement une cuisine santé. […] Le problème provient de la transformation de cette diète qu’on accompagne bien souvent d’ingrédients beaucoup moins bons pour la santé », explique-t-elle. On peut penser à des mets comme la pizza commerciale garnie de fromage, des sauces à base de crème ou des pâtes et des légumes trop cuits. « La cuisson al dente semble s’être évanouie complètement ! » se plaint-t-elle. C’est sans mentionner le spaghetti en conserve…

Amanda Lombardi, une professeure italo-canadienne de seconde génération de Toronto, considère le problème comme suit, « Les Nord-Américains généralisent. Selon eux, la cuisine italienne se limite à de la viande et du fromage, […] mais c’est bien plus que ça. En Italie, on ne mange pas de viande ou de fromage à l’excès. L’excès découle du fait de vivre ici. »

Elvio Galasso, professeur du populaire programme de Cucina Italiana à l’Institut de tourisme et d’hôtellerie du Québec, révèle que même les chefs proposent de plus en plus une cuisine italienne plus saine. « Le facteur santé est très important. C’est la tendance en cuisine actuellement. »

Dans ses cours, Galasso démontre aussi « comment les plats ont évolué ici comparativement à l’Italie […] et comment on les a adapté aux produits locaux. » Or, même cette nécessité se transforme. « Avant, il était bien plus difficile de trouver des ingrédients typiquement italiens. Mais aujourd’hui, ils sont accessibles presque partout », précise Iannarilli.

Sans compter le nombre croissant de restaurants italiens, de livres de cuisines et d’émissions de cuisine au Canada ces dernières années.

Une saine diète va au-delà de bien manger

Couplée aux besoins d’une diète saine et équilibrée s’accompagne toutefois l’obligation de faire de l’exercice, un luxe qui aujourd’hui semble de plus en plus difficile à conjuguer avec nos horaires chargés.

Selon Marianna Gagliardi, une ancienne entraineuse personnelle de Toronto, les Italo-Canadiens demeurent relativement actifs et s’entrainent souvent au gymnase. Gagliardi qui a aussi vécu à Rome, note des différences dans les habitudes physiques de chaque pays, précisant que les Italiens sont plus enclins à intégrer l’activité physique dans leur routine quotidienne, qu’il s’agisse de la passegiata après le diner ou de marcher au boulot le matin. « Il est rare de voir des Italiens faire du jogging ou rouler à vélo au coeur de Rome, contrairement à Montréal et Toronto où les Canadiens bravent le froid et le trafic pour faire de l’exercice », remarque-t-elle.

Le futur de la cuisine italienne au sein de la communauté italocanadienne

« La nourriture a toujours occupé une place centrale dans ma famille […] Finalement, manger est ce qu’on fait de mieux et nous en sommes évidemment très fiers », assure Testolina. « Ce qui me chagrine, c’est que beaucoup de jeunes Italo-Canadiens ne manifestent aucun intérêt à poursuivre certaines traditions comme faire son vin, ses saucisses ou son fromage maison. »       

Le même scénario se produit aussi à Toronto selon Lombardi. « Ça a toujours été important de manger ensemble […] J’ai hérité de ce désir de nourrir les gens », dit-elle en s’esclaffant. Mais, en ce qui concerne maintenir ou non certaines traditions comme faire sa sauce et ses conserves, Lombardi s’avoue incertaine. « Autant j’y tiens, autant ça m’apparait peu plausible. »

Bien que certains s’avèrent anxieux quant au futur des traditions culinaires italocanadiennes, Gatto-White demeure positive. « La nourriture occupera toujours une place importante dans le maintien des liens sociaux et familiaux chez les Italo- Canadiens. Je ne pense pas que ça change. C’est inscrit dans notre ADN! » 

(Traduction Gabriel Riel-Salvatore)

English p. 1, Italiano p.2

written by Sarah Mastroianni