Matera – The reawakening of the Sassi

Declared a “national shame” in the middle of the last century, due to the dire poverty besetting a large slice of its population, today, Matera is a city in full swing. This is apparent along Via Ridola and Via Del Corso, the backbones of the historic centre – near the edge of the ravine on which the city is suspended – where there is a continuous stream of unearthed cave-churches and restored homes that have been transformed into boutique hotels, shops, bars and restaurants that are bustling on the weekends.

Of course, there are still several deserted corners, inaccessible houses and quiet courtyards in the neighbourhood of the Sassi, especially in the more remote areas of the Sasso Caveoso. But life is returning in the Sassi at such a fast pace that even the people of Matera have been left stunned. “You see that woman collecting her laundry drying in the sun over there?” one of the guards at the Palazzo Lanfranchi asks me, while showing me a panoramic viewpoint of the city at sunset from the terrace of the museum. “For me it is a poignant scene, because until a few years ago, no one wanted to come back to live here.”

Around the time of the Second World War, the Sassi – ancient homes built into the rock, which for centuries were considered a sophisticated housing solution – became a symbol of the backwardness besetting the South of Italy. In those years, more than half of the people in Matera lived in caves, where men and animals shared the same spaces in precarious sanitary conditions. “Animals were the main good of the family, invaluable help in the fields and producers of manure that was heated to warm homes,” explains Pietro Colapietro owner of Casa Grotta di Casalnuovo museum (the Cave Homes of Casalnuovo) and one of the most active entrepreneurs in the revitalization of the city. “The mule was often kept at the foot of the bed, so it wasn’t stolen.”

With the first of the special laws in 1952, the desertion of the Sassi began, a process that would last around 20 years. The inhabitants were given two options: to give up their homes in exchange for a new one, or to remain owners of their caves and buy a house in the new neighborhoods, like La Martella or Spine Bianche. For obvious economic reasons, the vast majority of people chose to give up their cave-home, and it is for this reason that today many Sassi are property of the State.

Gradually, in the ’70s and ’80s, a slow process of rediscovery began, gaining new impetus after the Sassi were proclaimed a UNESCO World Heritage site in 1993. “But the real rebirth of Matera, from a touristic point of view, began in 2004, when the city was chosen by Mel Gibson to shoot The Passion of the Christ,” explains Emanuele Rizzi, owner of Latteria, a gastropub in business since 1945. The following year, tourists began to arrive. Then, the candidature and election of Matera as European Capital of Culture for 2019 did the rest.”

Among the main drivers of this challenge – that saw Matera compete against cities like Lecce, Siena, Ravenna, Mantova and Venice – is 50-year-old Turin-native, Paolo Verri, one of the most respected cultural managers in Italy; director of the Turin Book Fair and the Committee that planned the celebrations for the 150th anniversary of the Unification of Italy. Verri came to Matera in 2011 and literally fell under the charm of the city. He helped put together the application process in collaboration with the city administration, then lead by the mayor, Salvatore Adduce.

“Only by working there did I understand its true potential,” he explains. “Matera is extraordinary – a town on the border between what is created by God and what is built by man, merging nature and culture. It survives on an unstable equilibrium that is both a point of strength and weakness. Today many tourists have discovered its beauty (the flux of visitors has increased by 100 per cent in two years), but we must protect ourselves from the risk that the immediate result may make us lose sight of our ultimate goal: to transform Matera into a permanent capital of culture and innovation, capable of attracting work and tourism without losing its own identity.”

The unfolding of its history, as such, is all in the hands of the people of Matera, especially the young. Like 23-year-old Andrea Santeramo, who in 2012 – sensing a change in the air – joined his brother in launching Apeneisassi, a startup that offers sightseeing tours of the city on board a modified Ape Piaggio. “We started with one vehicle; now we have three and we have transported thousands of people on a culture exchange that has helped us grow. We stayed in Matera because we believed in the possibility of fulfilling our dreams in our own land. And we have been rewarded, because Matera is changing for the better.”

Matera’s 2019 slogan, “Open Future,” encourages changes, growth and innovation. The future is open in Matera, and it is filled with great possibilities.

5 culinary delights of Matera 

selected by Emanuele Rizzi of La Latteria restaurant

•La Manteca (also called “burrino”): a kind of pasta filata smoked cheese filled with a ball of butter – once also preserved in this way.

•La Pezzente delle Colline Materane (Slow Food Presidia): a particularly fatty sausage flavoured with red pepper and fennel.

•Le Olive di Ferrandina (Slow Food Presidia) (Oliva Maiatica): a bivalent olive, excellent for producing oil, or simply to enjoy baked or salted.

•La Pignata: a lamb dish with potatoes cooked in a clay pot.

•Il Pane di Matera: made from durum-wheat flour, produced in small loaves, cooked in a wood-fired oven with the classic cornet shape.

All accompanied by an Aglianco del Vulture DOC wine.

5 things to do in Matera

•Wander aimlessly through Sasso Barisano and Sasso Caveoso until you reach the Casalnuovo neighbourhood on the edge of the ravine.

•Dive into the city’s past by visiting a cave-home, like the one in Casalnuovo, spread over three levels. Or visit Casa Noha, a fascinating, interactive museum dedicated to the Matera civilizations.

•Explore Civita, the wealthiest neighborhood built around the Cathedral. The ambiance is particularly lovely in the evening when the bright lights are reflected onto the stones of walls and staircases.

•Visit at least one cave-church, built deep into the rock, like the striking Complesso Monastico della Madonna delle Virtù e di San Nicola dei Greci.

•Visit (by car or by crossing a suspension bridge over the river) the Murgia Timone viewpoint, on the other side of the ravine, a place of striking beauty from which you can admire the entire city. It is no coincidence that this place was chosen by Mel Gibson to shoot the crucifixion scene in the film, The Passion of the Christ (2004).

Translated into English by Athena Mellor

Le réveil des pierres

Au cœur de la Basilicate, une ville millénaire a su résister à des décennies d’abandon. Il s’agit de Matera, ville de pierre et ancienne civilisation rupestre, habitée de façon ininterrompue depuis plus de 8 000 ans. En 2019, Matera sera la capitale européenne de la culture conjointement avec Plovdiv, en Bulgarie.

Déclarée « honte nationale » au milieu du siècle dernier pour les conditions d’indigence et de sous-développement dont souffrait une grande partie de sa population, Matera est aujourd’hui en plein essor. En témoignent les rues Ridola et Del Corso, les artères du centre historique, situées à proximité du ravin au bord duquel repose la ville et où se succèdent églises rupestres et habitations restaurées ou transformées en hôtels-boutiques, bars et restaurants abondamment fréquentés les week-ends.

Évidemment, il demeure encore plusieurs coins déserts, maisons condamnées et jardins silencieux dans le quartier des Sassi (habitations troglodytiques), surtout dans les zones plus périphériques du Sasso Caveoso. Mais la vie y reprend son cours à un rythme si rapide qu’il en laisse les Materanis eux-mêmes essoufflés. « Vous voyez cette femme, là-bas, qui range son linge étendu au soleil? », me demande un des employés du palazzo Lanfranchi alors qu’il me montre la vue sur la ville au coucher du soleil depuis la terrasse du musée. « Pour moi, c’est une scène étonnante, car si l’on recule de quelques années à peine, personne ne voulait vivre ici. »

En effet, les Sassi, ces anciennes maisons creusées dans la roche, qui pendant des siècles constituaient une pratique urbanistique sophistiquée, sont devenus en l’espace de quelques décennies, à cheval sur la Seconde Guerre mondiale, le symbole du sous-développement que vivait alors l’Italie méridionale.

À l’époque, plus de la moitié des Materanis vivaient dans des grottes où hommes et animaux partageaient les mêmes espaces dans des conditions d’hygiène très précaires. « Les animaux étaient le bien le plus précieux de la famille. D’une aide inégalable dans les champs, ils produisaient de surcroît du fumier, qui, en fermentant, réchauffait les demeures », explique Pietro Colapietro, directeur du musée Casa Grotta di Casalnuovo et entrepreneur dévoué à la relance de la ville. « On attachait même sa mule au pied de son lit pour ne pas se la faire voler. »

La première loi spéciale de 1952 signe le début de l’abandon des Sassi, un processus qui s’est déroulé sur une vingtaine d’années. Les habitants se firent offrir deux options : céder leur propriété en échange d’une demeure neuve ou rester propriétaire de leur sasso et acheter une maison dans les quartiers neufs tels que La Martella ou Spine Bianche.

Pour des raisons pécuniaires évidentes, la grande majorité des habitants décidèrent de céder leur maison-grotte. C’est ce qui explique qu’aujourd’hui tant de Sassi sont propriétés de l’État.

Cela dit, au courant des années 1970 et 1980, un lent processus de redécouverte des Sassi débute, qui mènera à leur insertion sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO, en 1993. « Mais la vraie renaissance de Matera d’un point de vue touristique a commencé en 2004 lorsque Mel Gibson a choisi la ville pour y tourner The Passion », raconte Emanuele Rizzi, 49 ans, propriétaire de La Latteria, un restaurant-fromagerie fondé en 1946. « L’année suivante, les touristes ont commencé à affluer – puis la candidature et l’élection de Matera comme capitale européenne de la culture pour l’an 2019 ont fait le reste. »

L’un des principaux acteurs de cette victoire, qui a vu Matera l’emporter aux dépens d’autres villes comme Lecce, Siene, Ravenne, Mantoue et Venise, est le Turinois Paolo Verri, 50 ans. Directeur culturel parmi les plus respectés d’Italie, il a entre autres dirigé le Salon du livre de Turin et le comité responsable des célébrations du 150e anniversaire de l’unité de l’Italie. Verri est arrivé à Matera en 2011. Il a été littéralement transporté par cette ville et a contribué à monter son dossier de candidature en collaboration avec l’administration municipale, présidée à l’époque par le maire Salvatore Adduce.

« C’est qu’en y travaillant que j’ai vraiment compris tout son potentiel », explique Verri. « Matera est extraordinaire. C’est une ville qui marie tout ce que Dieu a créé à ce que l’homme a su construire, la nature et la culture. Elle repose sur un équilibre instable, ce qui en fait d’un côté sa force et de l’autre sa faiblesse. Aujourd’hui, bon nombre de touristes ont découvert sa beauté (l’affluence de visiteurs a augmenté de 100 % en deux ans), mais nous devons demeurer vigilants face au risque que les résultats immédiats nous fassent perdre de vue l’objectif principal : transformer Matera en une capitale permanente de la culture et de l’innovation, capable d’attirer travail et tourisme sans vendre son âme. »

La suite de l’histoire repose donc entre les mains des Materanis, surtout des jeunes. Comme Andrea Santeramo, 23 ans, qui en 2013, flairant la bonne affaire liée au développement de sa ville, a décidé de démarrer avec son frère l’entreprise Apeneisassi, qui propose des circuits touristiques urbains à bord d’Ape Piaggio (petits scooters utilitaires) modifiés.

« Nous avons débuté avec un véhicule. Nous en avons maintenant trois et avons transporté des milliers de personnes, dans un échange culturel qui nous a aidés à grandir. Nous sommes restés à Matera, car nous avons cru en la possibilité de réaliser nos rêves dans notre propre région. Et nous en avons tiré profit, car Matera est en train de changer, et se porte de mieux en mieux. »

Changement, croissance, innovation et un minimum de risques : comme le dit si bien le slogan de Matera 2019, « Open Future », le futur est grand ouvert, et il semble des plus intéressants.

Il risveglio dei Sassi

Nel cuore della Basilicata c’è una città millenaria, che ha saputo superare decenni di abbandono. È Matera, la ‘città dei Sassi’ e della civiltà rupestre, abitata ininterrottamente da più di 8000 anni. Nel 2019 sarà Capitale Europea della Cultura insieme con Plovdiv, in Bulgaria.

Dichiarata “vergogna nazionale” verso la metà del secolo scorso per le condizioni di indigenza e arretratezza in cui versava una grande fetta della popolazione, oggi Matera è una città in pieno fermento. Lo si puo’ vedere in via Ridola e in via Del Corso, le spine dorsali del centro storico, verso il bordo della gravina su cui è sospesa la città, dove si susseguono chiese rupestri riportate alla luce, abitazioni restaurate o trasformate in boutique hotel, locali e ristoranti, che diventano particolarmente affollati nei fine settimana.

Certo, restano ancora parecchi angoli deserti, abitazioni inaccessibili, cortili silenziosi, nei rioni dei Sassi, soprattutto nelle zone più periferiche del Sasso Caveoso. Ma la vita sta tornando nei Sassi, a ritmi tanto veloci da lasciare di stucco persino i materani. “Vede quella donna che raccoglie i panni stesi al sole, lì sotto? – mi chiede uno dei custodi di palazzo Lanfranchi mentre mi mostra una panoramica della città al tramonto dalla terrazza del museo – Per me è una scena struggente, perché fino a pochi anni fa nessuno voleva tornarci a vivere, nessuno stendeva più i panni al sole”.

Già, i Sassi, le antiche case scavate nella roccia, per secoli sofisticate soluzioni abitative divenute nel giro di qualche decennio, a cavallo della Seconda Guerra Mondiale, emblema dell’arretratezza in cui versava il Mezzogiorno d’Italia. In quegli anni più della metà dei materani viveva nelle grotte, dove uomini e animali condividevano gli stessi spazi in precarie condizioni igienico-sanitarie.

“Gli animali erano il bene principale della famiglia, aiuto insostituibile nei campi e produttori di letame, che fermentando riscaldava gli ambienti – racconta Pietro Colapietro, titolare del museo “Casa Grotta di Casalnuovo” e imprenditore tra i più attivi nel rilancio della città – Il mulo veniva tenuto spesso ai piedi del letto, per non farselo rubare.”

Con la prima delle leggi speciali, nel 1952, iniziò l’abbandono dei Sassi, un processo che sarebbe durato un ventennio. Agli abitanti vennero offerte due possibilità: cedere la propria casa in cambio di una nuova o rimanere proprietari del sasso e acquistare una  casa nei quartieri nuovi, come La Martella o Spine Bianche. Per ovvie ragioni economiche la stragrande maggioranza degli abitanti scelse di cedere la propria casa-grotta, ed è per questo che oggi moltissimi Sassi sono di proprietà dello Stato.

Lentamente, nei decenni ’70 e ’80, si intraprese un lento processo di riscoperta, che trasse nuovo impulso dall’inserimento dei Sassi tra i beni Patrimonio dell’umanità Unesco, nel 1993.  “Ma la vera rinascita di Matera da un punto di vista turistico è iniziata nel 2004, quando la città è stata scelta da Mel Gibson per girarvi ‘The Passion’ – spiega Emanuele Rizzi, 49 anni, titolare della ‘Latteria’, una gastronomia con cucina in attività fin dal 1945. L’anno successivo hanno cominciato ad arrivare i turisti. Poi, la candidatura e l’elezione di Matera a Capitale Europea della Cultura per il 2019 hanno fatto il resto”.

Tra i principali motori di questa sfida, che ha visto Matera competere con città come Lecce, Siena, Ravenna, Mantova e Venezia, c’è il torinese Paolo Verri, 50 anni, manager culturale tra i più apprezzati d’Italia, già direttore del Salone del Libro di Torino e del Comitato che ha progettato le celebrazioni per i 150 anni dell’Unità d’Italia. Verri è arrivato a Matera nel 2011, letteralmente folgorato dalla città, e ha contribuito a costruire il dossier di candidatura in collaborazione con l’amministrazione comunale, allora guidata dal sindaco Salvatore Adduce. “Solo lavorandoci ne ho compreso le potenzialità.” Spiega Verri.

“Matera è straordinaria, una città al confine tra quanto creato da Dio e quanto costruito degli uomini, tra natura e cultura. Vive su un equilibrio instabile, che è insieme punto di forza e di debolezza. Oggi molti turisti hanno scoperto le sue bellezze (il flusso dei visitatori è aumentato del 100% in due anni), ma dobbiamo guardarci dal rischio che i risultati immediati possano far perdere di vista il vero obiettivo: trasformare Matera in una capitale permanente della cultura e dell’innovazione, capace di attirare lavoro e turismo senza perdere la propria identità”.

Lo sviluppo della storia, insomma, è tutto nelle mani dei materani, soprattutto dei giovani. Come Andrea Santeramo, 23 anni, che nel 2012, fiutata l’aria del cambiamento, ha deciso di aprire con il fratello “Apeneisassi”, una startup che propone giri turistici della città a bordo di Ape Piaggio modificate. “Siamo partiti con un veicolo – racconta – Ora ne abbiamo tre e abbiamo trasportato migliaia di persone, in uno scambio culturale che ci ha aiutato a crescere. Siamo rimasti a Matera perché abbiamo creduto nella possibilità di realizzare i nostri sogni nella nostra terra. E siamo stati ripagati, perché Matera sta cambiando in meglio”.

Cambiamenti, crescita, innovazione e un pizzico di rischio: come recita lo slogan di Matera 2019, “Open Future”, il futuro è aperto, e sembra molto interessante.

5 specialità imperdibili di Matera

scelte da Emanuele Rizzi de “La latteria”

•La Manteca (detta anche “burrino”), una sorta di scamorza a pasta filata, che all’interno contiene una palla di burro, che anticamente in questo modo veniva anche conservato.

•La Pezzente delle Colline Materane Presidio Slow Food, una salsiccia dall’elevata percentuale di grasso, aromatizzata con peperone rosso e finocchietto.

•Le Olive di Ferrandina Presidio Slow Food (Oliva Maiatica). È un’oliva bivalente, ottima per produrre olio, oppure da gustare sotto sale o al forno.

•La Pignata, un piatto di agnello con le patate cotto in un

coccio di argilla.

•Il Pane di Matera, a base di semola di grano duro, prodotto in piccoli panifici, cotto nel forno a legna con la classica forma a cornetto.

Il tutto accompagnato da un vino Aglianico del Vulture Doc

5 cose da fare a Matera 

•Passeggiare senza meta tra il Sasso Barisano e il Sasso Caveoso, spingendosi fino al rione di Casalnuovo, sul ciglio della gravina.

•Tuffarsi nel passato della città entrando in una casa-grotta come quella del Casalnuovo, disposta su 3 livelli, oppure visitando Casa Noha, un affascinante museo interattivo dedicato alla civiltà materana.

•Esplorare la Civita, il quartiere più nobile, sviluppatosi attorno alla cattedrale, magari la sera tardi, quando le luci gialle si riflettono sulle pietre dei muri e delle scalinate.

•Visitare almeno una chiesa rupestre, scavata nelle profondità della roccia, come lo stupefacente Complesso Monastico della Madonna delle Virtù e di San Nicola dei Greci.

•Raggiungere (in auto o attraversando un ponte sospeso sul torrente) il belvedere della Murgia Timone, dall’altra parte della gravina, un ambiente di suggestiva bellezza da cui ammirare tutta la città. Non a caso questo luogo è stato scelto da Mel Gibson per girare la scena della crocifissione nel film “The Passion” (2004).

Written by Paolo Patrito